Tras el renacimiento de los juegos de consola, la industria creció aún más que antes, pero comenzó una carrera por las innovaciones y la tecnología más avanzada para vencer a la competencia. Pronto los fabricantes de videojuegos adoptaron el dispositivo de almacenamiento de software más potente del ordenador, el CD-ROM. No sólo era mucho más barato de fabricar que los cartuchos, sino que los CD-ROM contenían más información y sacaban la programación del disco cuando era necesario. Esto permitía obtener gráficos de mayor calidad, una jugabilidad más elaborada y un contenido más rico.

1992 – Preludio a la era del CD-ROM

  • Lanzamientos históricos de juegos arcade – Mortal Kombat
  • SEGA lanza su primera consola doméstica basada en el CD-ROM con el Sega CD, un complemento de la Genesis. Desgraciadamente, el elevado precio, además de tener que poseer o comprar una Genesis, impide que el sistema se haga popular. Por otro lado, SEGA concede la licencia de la Genesis y del Sega CD a JVC, que los vende como una unidad integral de alto precio llamada Wondermega.
  • Id Software lanza Wolfenstein 3D, el juego responsable de llevar la popularidad de un First Person Shooter al mercado de masas.

1993 – La quinta generación

  • Panasonic lanza la primera consola de CD-ROM autónoma, la 3DO. Nombrada producto del año por la revista Time, el sistema es la consola de mayor calidad del mercado, dando lugar a muchas franquicias populares como Alone in the Dark y Need for Speed. A pesar de todo, el elevado precio y la sobresaturación del mercado hacen que el sistema fracase.
  • Atari hace un último intento de recuperar el mercado con la Jaguar. Aunque es un sistema de CD-ROM, el Jaguar también tiene una ranura para jugar a juegos de cartucho. Debido a los fallos del procesador, la memoria y el complejo controlador, el sistema fracasa y Atari abandona el mercado de las consolas y se dedica a publicar juegos.
  • Se lanza Doom y rápidamente supera a Wolfenstein 3D como el juego FPS más popular.

1994 – Sony entra en el mundo del juego

Computer History Museum

  • Lanzamientos de juegos arcade históricos: Tekken
  • La SEGA Saturn y la Sony PlayStation salen a la venta en Japón con apenas unos meses de diferencia. Ambos sistemas se basan en el CD y ofrecen gráficos de 32 bits, pero la Saturn se dirige a los jugadores más exigentes, mientras que la PlayStation se dirige a los jugadores ocasionales.
  • Sega y Time Warner Cable lanzan The Sega Channel, el primer servicio de descarga de videojuegos que funciona con un adaptador que se conecta a la Sega Genesis. Los jugadores pueden conectarse al canal y jugar a numerosos juegos, y cada mes se añaden más. Por desgracia, la política de las compañías de cable y el fin de la vida útil de la Genesis acaban con el canal.
  • Cyan lanza Myst y rápidamente se convierte en el juego de ordenador más vendido de la época, redefiniendo el mercado.

1994 – Nace la clasificación por edades de los juegos

En respuesta a la creciente preocupación por el contenido violento y sexual de los videojuegos, se crea la Entertainment Software Rating Board (ESRB). El primer sistema de clasificación por edades de los videojuegos se convierte en una norma 10 años después. A diferencia de la junta de clasificación de películas de la MPAA, la ESRB basa su clasificación no sólo en el contenido sino también en la experiencia interactiva.

1995 – Consola y juegos de ordenador

  • La SEGA Saturn y la Sony PlayStation salen a la venta en Estados Unidos con varios meses de diferencia. La Saturn se adelanta a la PlayStation en el mercado, pero las prisas de SEGA por lanzarla sufren muchas consecuencias con pocos títulos de lanzamiento y un hardware caro. Esto permite a Sony tener tiempo para preparar un mayor número de juegos para el lanzamiento de la PlayStation. Además, Sony baja el precio de la PlayStation a 299 dólares, vendiendo el hardware con pérdidas y recuperando los costes con más ventas de juegos.
  • Microsoft lanza Windows 95, un éxito instantáneo que convierte a Windows en el principal sistema operativo para ordenadores personales.

1995 – El Virtual Boy

Para intentar aprovechar la moda de la realidad virtual, Nintendo lanza el Virtual Boy. Desarrollado por el creador de la Game Boy, Gunpei Yokoi, el Virtual Boy pretende ser el primer sistema de juegos que ofrezca verdaderos gráficos en 3D. Desde su lanzamiento, el Virtual Boy está plagado de problemas. Comercializado como una experiencia de realidad virtual portátil, está lejos de serlo y provoca a muchos jugadores dolores de cabeza. Gunpei Yokoi considera que Nintendo se precipitó al lanzar el producto antes de que estuviera listo y lo comercializó de forma incorrecta. Con el fracaso del Virtual Boy, Gunpei y Nintendo se separan, poniendo fin a una relación de 30 años.

1996 – Consola y juegos de ordenador

  • Nintendo se ciñe a los juegos en cartucho con su consola de 64 bits, la Nintendo 64 (N64). La N64 ofrece el doble de posibilidades que las demás consolas sin el tiempo de carga que requieren los juegos basados en CD-ROM. El único inconveniente es que los costes de fabricación superan con creces los de las otras consolas. Durante los siguientes años, N64 y PlayStation dominan el mercado.
  • Se lanza Tomb Raider para PlayStation, Saturn y PC, dando vida a Lara Croft, el personaje femenino más popular del mundo del juego.
  • Id Software lanza el primero de su serie de populares shooters en primera persona, Quake, con ricos gráficos en 3D y capacidades multijugador online.
  • Meridian 59, el primer MMOG con gráficos totalmente tridimensionales, se pone en línea.

1996 – Juegos portátiles y novedosos

  • Tiger Electronics intenta hacer la competencia a Game Boy con el lanzamiento de Game.com, un sistema de juegos portátil que también es una agenda de direcciones, una calculadora y puede conectarse a Internet para acceder al correo electrónico. Con todas estas capacidades, Tiger no presta suficiente atención a los juegos, que son, en el mejor de los casos, mediocres.
  • Rumble se introduce en los joysticks y los mandos permitiendo al jugador sentir las vibraciones como resultado directo del juego.
  • Tamagotchi, la primera mascota virtual, se convierte en un éxito instantáneo tanto en Japón como en Estados Unidos.

1998 – La sexta generación de consolas aprovecha la potencia de los ordenadores

Sega lanza en Japón la Dreamcast, que sigue considerándose el mejor sistema de la época y el innovador del juego de consola en línea. El sistema, basado en CD, utiliza gráficos de 128 bits, una potencia de procesamiento sólo igualada por los ordenadores de sobremesa avanzados y está diseñado para el juego en línea.

1998 – La segunda generación de consolas portátiles

  • Nintendo da color a sus consolas portátiles con la Game Boy Color (GBC). Las innovaciones de la GBC son el inicio de muchas tendencias de juego futuras, como la conectividad inalámbrica, la compatibilidad con versiones anteriores y los juegos con paquetes de sonido incorporados y sensores de movimiento que pueden detectar cómo se mueve la consola.
  • Tras el fracaso de su consola doméstica, SNK lanza una versión portátil llamada Neo-Geo Pocket. Aunque es más asequible que la consola, originalmente se lanza con una pantalla en blanco y negro y se ve afectada por la falta de apoyo de los desarrolladores de juegos. Aunque rápidamente solucionan la falta de pantalla en color con el lanzamiento de la Neo-Geo Pocket Color, el sistema cae después de sólo dos años.

1999 – La Dreamcast fracasa y se lanza EverQuest

  • Sega lanza la Dreamcast en Estados Unidos. Aunque tiene un buen comienzo, las ventas caen inmediatamente cuando Sony lanza la PlayStation 2 en 2001. Esto hace que Sega deje de producir la Dreamcast y se retire por completo del mercado de las consolas. Al igual que Atari, se dedican a publicar videojuegos para otros sistemas.
  • Sony lanza el MMOG más exitoso de la época, EverQuest, dando por fin credibilidad al género en el mercado.

2001 – La tercera generación de consolas portátiles

Nintendo lanza la Game Boy Advance (GBA), la última consola que produce todos los juegos en 2D con un estilo clásico. La GBA es también la consola con más adaptaciones de videojuegos clásicos, como el Nintendo Game & Watch y los populares títulos de NES, SNES y N64.

2005 – Comienzan las consolas de nueva generación

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Xbox lanza Xbox Live Arcade, un servicio de descarga de pago para los sistemas Xbox y Xbox 360. Este concepto da nueva vida a populares juegos clásicos de arcade y consola como Street Fighter II, Mortal Kombat, Prince of Persia Classic y muchos más.

2006 – Las consolas de nueva generación continúan

  • El Canal Tienda Wii de la Consola Virtual de Wii ofrece un sistema de descarga de pago para la consola Wii, lo que permite acceder a un nuevo público a muchos juegos olvidados con versiones completas de los sistemas NES, SNES, N64, Sega Genesis y TurboGrafx-16. Para jugar a estos juegos es necesario tener un mando de GameCube o el mando clásico inalámbrico de Wii.
  • PlayStation Network lanza su propio sistema de descarga de pago Next-Gen para la PlayStation 3, que ofrece no solo lanzamientos clásicos de PlayStation 1 como Crash Bandicoot y Tekken 2, sino también clásicos de Arcade como Joust y Gauntlet II.
  • Ralph Bear recibe el premio de la Medalla Nacional de Tecnología por inventar el videojuego para consolas domésticas.

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