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¿Qué es la realidad virtual?

by Miguel Carpio Terrón

La realidad virtual (RV) es el nombre acuñado para cualquier sistema que pretende permitir al usuario sentir que está viviendo una experiencia concreta mediante el uso de herramientas especiales que cambian la percepción. En otras palabras, la RV es una ilusión de realidad, que existe dentro de un mundo virtual basado en software.

¿Qué se puede hacer con la RV?

Cuando se conecta a un sistema de RV, el usuario puede mover la cabeza en un movimiento completo de 360º para ver todo lo que le rodea. Algunos entornos de RV utilizan herramientas de mano y suelos especiales que pueden hacer que el usuario sienta que puede caminar e interactuar con los objetos virtuales.

Tipos de sistemas de RV

Hay varios tipos de sistemas de RV; algunos utilizan el smartphone o el ordenador existentes, pero otros necesitan conectarse a una consola de juegos para funcionar. Un usuario puede llevar una pantalla montada en la cabeza que se conecta directamente al dispositivo para poder ver películas, jugar a videojuegos, explorar mundos de fantasía o lugares de la vida real, experimentar deportes de alto riesgo, aprender a pilotar un avión o realizar una operación quirúrgica, y mucho más.

La realidad aumentada (RA) es una forma de realidad virtual con una gran diferencia: en lugar de virtualizar toda la experiencia como la RV, los elementos virtuales se superponen a los reales para que el usuario vea ambos al mismo tiempo, mezclados en una sola experiencia.

Cómo funciona la RV

El objetivo de la realidad virtual es simular una experiencia y crear lo que se llama una «sensación de presencia». Para ello es necesario utilizar cualquier número de herramientas que puedan imitar la vista, el sonido, el tacto o cualquiera de los demás sentidos.

Las distracciones se bloquean en la pantalla

El principal hardware utilizado para simular un entorno virtual es una pantalla. Esto puede lograrse mediante el uso de monitores colocados estratégicamente o de un televisor normal, pero normalmente se hace mediante una pantalla montada en la cabeza que cubre ambos ojos, de modo que toda la visión queda bloqueada excepto lo que se alimenta a través del sistema de RV.

El usuario puede sentirse inmerso en el juego, la película, etc. porque todas las demás distracciones de la sala física están bloqueadas. Cuando el usuario mira hacia arriba, puede ver lo que se presenta por encima de él en el software de RV, como el cielo, o el suelo cuando mira hacia abajo.

La mayoría de los cascos de RV llevan incorporados auriculares que proporcionan un sonido envolvente muy parecido al que experimentamos en el mundo real. Cuando el sonido procede de la izquierda en la escena de realidad virtual, el usuario puede experimentar ese mismo sonido a través del lado izquierdo de sus auriculares.

La háptica permite sentir en la RV

También se pueden utilizar objetos o guantes especiales para crear una retroalimentación háptica que se conectan al software de RV para que cuando el usuario coja algo en el mundo de la realidad virtual, pueda sentir esa misma sensación en el mundo real.

Un sistema háptico similar puede verse en los mandos de los juegos que vibran cuando ocurre algo en la pantalla. De la misma manera, un mando u objeto de RV puede temblar o proporcionar una respuesta física a un estímulo virtual.

Mejoras adicionales

Aunque suelen reservarse para los videojuegos, algunos sistemas de RV pueden incluir una cinta de correr que simule que se camina o se corre. Cuando el usuario corre más rápido en el mundo real, su avatar puede igualar esa misma velocidad en el mundo virtual. Cuando el usuario deja de moverse, el personaje del juego también lo hace.

Un sistema de RV completo puede incluir todas las herramientas anteriores para crear un escenario lo más parecido posible a la realidad, pero algunos sólo incluyen una o dos de ellas, pero luego ofrecen compatibilidad con dispositivos fabricados por otros desarrolladores.

Los teléfonos inteligentes, por ejemplo, ya incluyen una pantalla, soporte de audio y sensores de movimiento, por lo que pueden utilizarse para crear herramientas de RV portátiles y sistemas de realidad aumentada.

Aplicaciones en el mundo real

Aunque la RV suele verse sólo como una forma de crear experiencias de juego inmersivas, viajar por el mundo desde el sofá o sentarse pasivamente en una sala de cine virtual, en realidad hay muchas otras aplicaciones en el mundo real.

Aprendizaje práctico

Lo siguiente mejor que se puede hacer con el aprendizaje práctico es el aprendizaje práctico en RV. Si una experiencia se puede simular lo suficientemente bien, el usuario puede aplicar acciones del mundo real a escenarios del mundo real… pero sin ninguno de los riesgos del mundo real.

Pensemos en pilotar un avión. En la realidad, un usuario completamente inexperto no tendría de ninguna manera la autoridad para hacer volar a cientos de pasajeros a 600 MPH, a miles de pies en el aire. Sin embargo, si se pueden igualar los mínimos detalles necesarios para tal hazaña, y se combinan los controles en un sistema de RV, el usuario puede estrellar el avión tantas veces como sea necesario antes de convertirse en un experto.

Lo mismo ocurre con el aprendizaje del paracaídas, la realización de operaciones quirúrgicas complejas, la conducción de un vehículo, la superación de la ansiedad, etc.

Educación

En lo que respecta a la educación en particular, es posible que un estudiante no pueda ir a clase por el mal tiempo o simplemente por la distancia, pero con la RV instalada en el aula, cualquiera puede asistir a clase desde la comodidad de su casa.

Lo que diferencia a la RV del trabajo en casa es que el usuario puede sentirse realmente como si estuviera en clase con los demás estudiantes y escuchar y observar al profesor en lugar de limitarse a aprender los conceptos de un libro de texto con todas las demás distracciones que hay en casa.

Probar antes de comprar

Al igual que la realidad virtual permite correr riesgos en la vida real sin sus repercusiones, también puede utilizarse para «comprar» cosas sin gastar dinero en ellas. Los minoristas pueden ofrecer a sus clientes una forma de obtener un modelo virtual de un objeto real antes de realizar la compra.

Una de las ventajas de este sistema es que se puede ver en la búsqueda de un nuevo vehículo. El cliente puede sentarse en la parte delantera o trasera del vehículo para ver cómo se «siente» antes de decidir si quiere seguir investigando. Un sistema de RV puede incluso utilizarse para simular la conducción del nuevo coche, de modo que los clientes puedan tomar decisiones de compra aún más rápidas.

La misma idea puede verse al comprar muebles en una configuración de realidad aumentada, en la que el usuario puede superponer el objeto directamente en su salón para ver exactamente cómo quedaría ese nuevo sofá si existiera en su habitación ahora mismo.

Inmobiliaria

La inmobiliaria es otro ámbito en el que la RV puede mejorar la experiencia del comprador potencial y ahorrar tiempo y dinero desde la perspectiva del propietario. Si los clientes pueden recorrer una representación virtual de una casa cuando lo deseen, la compra o el alquiler pueden ser mucho más sencillos que si se reservara una hora para recorrerla.

Ingeniería y diseño

Una de las cosas más difíciles de hacer cuando se construyen modelos en 3D es visualizar cómo se ve en el mundo real. Al igual que las ventajas de la RV en el ámbito del marketing, los diseñadores y los ingenieros pueden ver mucho mejor sus modelos cuando pueden verlos desde todas las perspectivas posibles.

Examinar un prototipo creado a partir de un diseño virtual es el siguiente paso lógico antes del proceso de implementación. La RV se inserta en el proceso de diseño proporcionando a los ingenieros una forma de examinar un modelo en un escenario similar al real antes de tener que gastar dinero en la producción del objeto en el mundo real.

Cuando un arquitecto o un ingeniero diseña un puente, un rascacielos, una casa, un vehículo, etc., la realidad virtual le permite dar la vuelta al objeto, ampliarlo para ver cualquier defecto, examinar cada pequeño detalle en una vista completa de 360º, e incluso aplicar la física de la vida real a los modelos para ver cómo responden al viento, al agua o a otros elementos que normalmente interactúan con estas estructuras.

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