Un teléfono móvil es todo aquel que utiliza la tecnología de las redes celulares para hacer y recibir llamadas. El nombre proviene de la estructura de estas redes, similar a la de los teléfonos inteligentes. Existe cierta confusión acerca de que los teléfonos móviles son algo diferente a los smartphones, pero técnicamente, todos los teléfonos móviles, desde el último terminal Android hasta el más sencillo, son teléfonos móviles. Siempre que un teléfono pueda transmitir una señal a una red celular, es un teléfono móvil.

El término «teléfono móvil» es intercambiable con los términos teléfono celular y teléfono móvil. Todos ellos significan lo mismo. El término teléfono inteligente ha llegado a significar un teléfono móvil que ofrece funciones más avanzadas que las simples llamadas, los mensajes SMS y el software organizador básico. A menudo, cuando se habla de teléfonos móviles, se utiliza el término teléfono celular para describir un teléfono de características simples, mientras que el teléfono inteligente se utiliza para describir los teléfonos de pantalla táctil más avanzados.

El primer teléfono móvil disponible en el mercado fue desarrollado por Motorola entre 1973 y 1983 y salió a la venta en EE. UU. a principios de 1984. Este enorme teléfono móvil de 28 onzas (790 gramos), llamado DynaTAC 8000x, costaba 3995 dólares y necesitaba ser cargado después de sólo treinta minutos de uso. El DynaTAC 8000x es casi irreconocible como teléfono móvil si se compara con los dispositivos que utilizamos hoy en día. Se estima que había más de 5 mil millones de teléfonos móviles en uso a finales de 2012.

¿Por qué se llaman teléfonos inteligentes?

Redes celulares

Una red celular, que da nombre a los teléfonos celulares, está formada por mástiles o torres celulares distribuidos por todo el país en un patrón similar a una cuadrícula. Cada mástil cubre una región relativamente pequeña de la cuadrícula, por lo general alrededor de diez millas cuadradas, llamada Celda. Las grandes compañías de telefonía móvil (AT&T, Sprint, Verizon, Vodafone, T-Mobile, etc., Las grandes compañías de telefonía móvil (AT&T, Sprint, Verizon, Vodafone, T-Mobile, etc.) instalan y utilizan sus propias antenas de telefonía móvil y, por tanto, controlan el nivel de cobertura que pueden ofrecer. Si está haciendo una llamada mientras viaja, en un vehículo en movimiento, por ejemplo, puede pasar rápidamente del rango de una torre celular al rango de otra. No hay dos celdas contiguas que usen la misma frecuencia, para evitar interferencias, pero la transición entre las áreas de los mástiles celulares normalmente será perfecta.

Cobertura celular

En algunos países, la cobertura celular está disponible casi en cualquier lugar si está con uno de los grandes operadores nacionales. En teoría, al menos. Como es de esperar, la cobertura celular en las zonas urbanizadas suele ser mejor que en las zonas más rurales. Las zonas en las que la cobertura es escasa o nula suelen ser lugares con poco acceso o zonas en las que los operadores de telefonía móvil obtienen pocos beneficios (zonas poco pobladas, por ejemplo).

Las antenas de telefonía móvil en zonas edificadas, como las ciudades, suelen estar muy cerca unas de otras, a veces a tan sólo unos cientos de metros, porque los edificios y otras estructuras pueden interferir con la señal. En zonas abiertas, la distancia entre antenas puede ser de varios kilómetros, ya que hay menos elementos que interrumpan las ondas de radio. Si la señal de telefonía móvil es muy débil (en lugar de inexistente), los consumidores pueden comprar un repetidor de telefonía móvil o un extensor de red, ambos capaces de amplificar y potenciar una señal débil.