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¿Qué es un cargador de goteo?

by Margarita Rodenas Berenguer

El término «cargador de goteo» técnicamente sólo se refiere a un cargador de baterías que carga a un amperaje muy bajo, pero la situación es un poco más complicada que eso. Muchos cargadores de baterías son capaces de emitir una variedad de amperajes diferentes, para cargar una batería lenta o rápidamente según la necesidad, y algunos también están diseñados para dejarse conectados a largo plazo sin sobrecarga. Cuando se oye hablar de cargadores de goteo, normalmente se refieren a eso.

Para el uso general, cualquier cargador de baterías, o cargador de goteo, que ponga entre 1 y 3 amperios servirá, y realmente no necesitas uno con monitorización en modo de flotación a menos que quieras poder dejarlo conectado por alguna razón.

En cuanto a la razón por la que debe cargar su batería en lugar de simplemente conducirla, hay realmente dos cuestiones. Una es que el alternador sólo puede emitir una cantidad limitada de amperaje, por lo que es probable que la batería siga estando baja de carga si sólo conduces al trabajo o haces algunos recados. El otro problema es que los alternadores no están diseñados para cargar baterías totalmente muertas.

Cargadores de carga lenta frente a cargadores normales de baterías de coche

Los cargadores de baterías de coche tienen dos clasificaciones principales: amperaje y voltaje. Para cargar una batería de coche típica, necesita un cargador de 12V, pero muchos cargadores de baterías de coche tienen modos de 6, 12 e incluso 24V.

En términos de amperaje, los cargadores de baterías de coche suelen emitir entre 1 y 50 amperios para el modo de carga. Algunos también tienen un modo de arranque, en el que pueden emitir más de 200 amperios, que es lo que se necesita para hacer girar la mayoría de los motores de arranque.

Lo principal que define a cualquier cargador como un cargador de carga lenta es que tendrá una opción de bajo amperaje, o sólo será capaz de poner un amperaje de carga baja. La mayoría de los cargadores de carga lenta producen entre 1 y 3 amperios, pero no hay una regla fija al respecto.

Además de proporcionar un bajo amperaje de carga, algunas unidades se denominan cargadores de goteo «automáticos» o «inteligentes», para contrastar con los cargadores manuales. Estas unidades incluyen algún tipo de mecanismo para apagarse automáticamente, y a veces volver a encenderse, según el nivel de carga de la batería. Esta es una buena función si se quiere mantener el nivel de carga de una batería que no se va a utilizar durante bastante tiempo, y los cargadores de goteo con monitorización en modo de flotación se utilizan a menudo en aplicaciones como carros de golf, o cuando se almacena un coche o un camión.

Por qué cargar más rápido no es mejor

La razón por la que cargar un coche lentamente es mejor que cargarlo rápidamente tiene que ver con la ciencia que hay detrás de la tecnología de las baterías de plomo-ácido. Las baterías de plomo-ácido almacenan energía eléctrica a través de una serie de placas de plomo y una solución electrolítica de ácido sulfúrico, por lo que cuando una batería se descarga, las placas de plomo sufren una transición química a sulfato de plomo, mientras que el electrolito se convierte en una solución muy diluida de agua y ácido sulfúrico.

Cuando se aplica una corriente eléctrica a la batería, que es lo que ocurre cuando se conecta un cargador de baterías, el proceso químico se invierte. El sulfato de plomo se convierte, en su mayor parte, de nuevo en plomo, que libera el sulfato de nuevo en el electrolito para que se convierta en una solución más fuerte de ácido sulfúrico y agua.

Aunque aplicar un mayor amperaje de carga acelerará efectivamente esta reacción y hará que la batería se cargue más rápido, hacerlo tiene sus costes. Aplicar un amperaje de carga excesivo puede generar una gran cantidad de calor, y puede causar desprendimiento de gases. En casos extremos, es posible incluso que la batería explote. Para evitarlo, los «cargadores de goteo inteligentes» son capaces de detectar el nivel de carga y ajustar automáticamente el amperaje. Cuando la batería está muy descargada, el cargador proporcionará más amperaje, y disminuirá la velocidad a medida que la batería se acerque a la carga completa, para que el electrolito no se desgasifique.

¿Necesita alguien realmente un cargador de carga lenta?

En la mayoría de los casos, un cargador de goteo es más un lujo que una necesidad. Sin embargo, no son realmente tan caros, y es definitivamente una buena herramienta para tener alrededor. Si puedes permitirte dejar tu coche en manos de tu mecánico durante un día para que cargue la batería por completo y, de paso, compruebe tanto la batería como el sistema de carga, no hay problema.

Si no puedes permitirte el lujo de estar sin tu coche, entonces comprar un cargador de bajo coste sería una decisión inteligente. Sólo tienes que asegurarte de que sigues unas prácticas de carga seguras y de que evitas sobrecargar la batería, especialmente si eliges un cargador manual barato.

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