Un sistema operativo multitarea puede ejecutar más de un programa o aplicación de forma simultánea. Para ello, el SO debe gestionar con diligencia cómo se manejan las instrucciones y los procesos en el microprocesador, y cómo se almacenan sus datos en la memoria principal. Hay multitarea en los smartphones Android y en el iPhone, pero no funciona exactamente igual que en los ordenadores.

La multitarea en los teléfonos inteligentes

Aquí, las cosas son algo diferentes. Las aplicaciones en los teléfonos inteligentes (referencia hecha sobre todo a iOS y Android) que se dice que se ejecutan en el fondo no siempre muestran necesariamente la multitarea. Pueden, de hecho, estar en tres estados: en ejecución, suspendido (durmiendo) y cerrado. Sí, algunas aplicaciones están cerradas de lleno, debido a algunos problemas en alguna parte. Es probable que no recibas una pista al respecto y descubras el hecho sólo cuando quieras reanudar la aplicación de nuevo, porque es el sistema operativo el que gestiona la multitarea, no dándote mucho control.

Cuando una aplicación está en estado de ejecución, está en primer plano y tú estás tratando con ella. Cuando una aplicación está en ejecución, funciona más o menos como lo hacen las aplicaciones en los ordenadores, es decir Si se trata de una aplicación de red, puede recibir y enviar datos.

La mayoría de las veces, las aplicaciones en los smartphones están en estado suspendido (dormido), lo que significa que están congeladas donde las dejaste: la aplicación ya no se ejecuta en el procesador y el lugar que ocupa en la memoria se recupera en caso de que falte espacio en la memoria debido a la ejecución de otras aplicaciones. En ese caso, los datos que tiene en memoria se guardan temporalmente en el almacenamiento secundario (tarjeta SD o memoria extendida del teléfono – que sería análogo al disco duro de un ordenador). Luego, cuando reanudas la app, ésta te lleva exactamente donde la dejaste, reprogramando sus instrucciones para ser ejecutadas por el procesador y trayendo de vuelta los datos hibernados del almacenamiento secundario a la memoria principal.

La multitarea y la duración de la batería

Una aplicación en reposo no consume energía del procesador, ni memoria, ni acepta ninguna conexión: está inactiva, por lo que no consume energía adicional de la batería. Sin embargo, las aplicaciones que requieren una conexión constante, como las aplicaciones de VoIP, deben mantenerse en estado de ejecución, haciendo el sacrificio de la batería. Esto es porque si se envían a dormir, las conexiones serán rechazadas, las llamadas serán rechazadas, y los llamantes serán notificados de que el destinatario de la llamada es inalcanzable, como una cuestión de ejemplo. Por lo tanto, algunas aplicaciones tienen que ejecutarse en segundo plano, realizando una verdadera multitarea, como las aplicaciones de música, las aplicaciones relacionadas con la ubicación, las aplicaciones relacionadas con la red, las aplicaciones de notificaciones push y, especialmente, las aplicaciones de VoIP.

La multitarea en el iPhone y el iPad

Comenzó en iOS con la versión 4. Puedes dejar la aplicación en ejecución y cambiar a una aplicación en segundo plano volviendo a la pantalla de inicio.Si quieres reanudar una aplicación en segundo plano, puedes utilizar el App Switcher, pulsando dos veces el botón de inicio, lo que hará que el foco se sitúe en el conjunto de iconos de la parte inferior de la pantalla, difuminando o poniendo en gris el resto del contenido de la pantalla. Los iconos que aparecen son los que se han «dejado abiertos», por lo que se puede deslizar el dedo para recorrer toda la lista y seleccionar cualquiera de ellos.

iOS también utiliza la notificación push, que es esencialmente un mecanismo que acepta las señales de entrada de los servidores para poner en marcha las aplicaciones que se ejecutan en segundo plano. Las aplicaciones que escuchan las notificaciones push no pueden entrar en reposo por completo, sino que tienen que permanecer en estado de ejecución escuchando los mensajes entrantes. Puedes elegir «matar» las aplicaciones en segundo plano utilizando la pulsación larga.

La multitarea en Android

La información que aparece a continuación debería aplicarse independientemente de quién haya fabricado tu teléfono Android.

En las versiones de Android anteriores a Ice Cream Sandwich 4.0, al pulsar el botón de inicio se pone en segundo plano una aplicación que se esté ejecutando, y al hacer una pulsación larga en el botón de inicio aparece una lista de las aplicaciones utilizadas recientemente. Ice Cream Sandwich 4.0 cambia un poco las cosas. Hay una lista de aplicaciones recientes prominente que da la impresión de que se están gestionando las aplicaciones, lo que en realidad no es el caso, pero que es agradable. No todas las aplicaciones de la lista de recientes se están ejecutando, algunas están durmiendo y otras ya están muertas. Al tocar y seleccionar una aplicación de la lista, ésta puede surgir de un estado de ejecución, o despertarla del estado de suspensión, o cargar la aplicación de nuevo.

Aplicaciones diseñadas para la multitarea

Ahora que los smartphones admiten la multitarea, al menos hasta cierto punto, algunas aplicaciones también están diseñadas para funcionar especialmente en un entorno multitarea. Un ejemplo es Skype para iOS, que tiene nuevas capacidades para gestionar las notificaciones y permanecer activo en segundo plano mientras utiliza la energía de la batería de forma eficiente. Skype es una aplicación de VoIP que permite realizar llamadas de voz y vídeo y, por lo tanto, necesita permanecer siempre activa para mejorar la experiencia del usuario, al igual que el teléfono móvil estaría permanentemente escuchando las señales de las llamadas y los mensajes de texto entrantes.

Algunos usuarios quieren desactivar la multitarea en sus dispositivos, probablemente porque encuentran que las aplicaciones que se ejecutan en segundo plano ralentizan sus máquinas y consumen batería. Es posible, pero los sistemas operativos no dan realmente opciones fáciles para hacerlo. Hay que utilizar formas recogidas en los backstreets. Para iOS, puede incluso requerir jailbreaking el teléfono.