Los videojuegos del género de la «acción» suelen poner énfasis en desafiar los reflejos, la coordinación mano-ojo y el tiempo de reacción del jugador. De hecho, cuando se piensa en los juegos de acción, es posible que se piense inmediatamente en los clásicos de los salones recreativos, como Pitfall y otros títulos que implican una gran cantidad de carreras y saltos virtuales, ya que incluso los primeros salones recreativos albergaron algunos de los juegos de acción más conocidos de todos los tiempos. Los juegos de acción actuales suelen ser más complejos que aquellos primeros títulos (pero no siempre), aunque la mecánica principal del género (correr, saltar y atacar) permanece intacta.

Muchos juegos de acción también comparten una mecánica de diseño similar: el jugador suele pasar de un nivel a otro mientras el nivel de desafío del juego aumenta a un ritmo constante. La mayoría de los juegos de acción culminan los niveles (o un grupo de niveles) con un «combate contra el jefe», que consiste en enfrentarse a un villano especialmente grande que requiere un poco más de delicadeza y/o fuerza para vencerlo. Estas amenazas de nivel medio suelen denominarse «minibosses», un término que sigue apareciendo en la jerga de los juegos modernos.

¿Cómo se juegan los juegos de acción?

Los juegos de acción suelen ofrecer al jugador múltiples medios de ataque, aunque casi siempre hay un tema compartido. Un juego de acción basado en disparos, por ejemplo, puede dar al jugador una multitud de armas mejorables, mientras que otro juego de acción basado en un mundo de fantasía proporcionará espadas y poderes mágicos. A medida que el jugador avanza en el juego, debe estar atento a la salud y a las vidas del personaje principal. El personaje principal suele aguantar varios golpes, pero si recibe demasiado daño, el personaje muere, y se pierde una «vida». Si se acaban todas las vidas del personaje, es Game Over .Los juegos de acción modernos han encontrado formas de jugar con el sistema de recompensa y castigo de la salud y las vidas, ya que algunos desarrolladores consideran que es un vestigio arcaico de una época en la que la gente echaba monedas en las máquinas recreativas para seguir jugando. En el juego de acción Braid, desarrollado de forma independiente, los jugadores pueden «rebobinar» el juego y corregir los errores que llevaron a la muerte del protagonista. Dada la popularidad y longevidad del género de los juegos de acción, los desarrolladores han jugado bastante con la fórmula:

  • Juegos de disparos: Juegos de acción que desafían al jugador a apuntar y despachar a sus oponentes. Estos oponentes no siempre son de naturaleza humana: muy a menudo, el jugador se encuentra en un vehículo que se desplaza de izquierda a derecha (o de la parte inferior de la pantalla a la superior), y debe derribar un aluvión aparentemente interminable de aviones y robots enemigos.
  • Beat ‘em Ups: Juegos de acción en los que el jugador se mueve de izquierda a derecha y se enfrenta a los enemigos con ataques cuerpo a cuerpo. Muchos Beat ‘em Ups se basan en las artes marciales: Los juegos de plataformas desafían los reflejos del jugador con carreras de obstáculos repletas de plataformas flotantes, enemigos y personajes jefe. Super Mario 3D Land, Mutant Mudds y Kirby’s Adventure son ejemplos de grandes juegos de acción en la Nintendo DS y la 3DS. VVVVV es un juego de acción que gira en torno a la gravedad, y es, por tanto, un buen ejemplo de juego de acción que hace algo diferente con la fórmula probada.