En la era de la música digital, la gente suele llamar «MP3» a cualquier archivo de música, pero eso no es exacto. El MP3 es un tipo específico de archivo de audio y no todos los archivos de audio digitales son realmente un MP3.

Entonces, ¿qué tipo de archivos son tus canciones digitales? Este artículo explica los detalles del tipo de archivo MP3, el formato AAC más avanzado utilizado por Apple, y algunos de los otros tipos de archivos de audio comunes que funcionan y no funcionan con iPhones y iPods.

MP3 es la abreviatura de MPEG-2 Audio Layer-3. Se trata de un estándar de medios digitales diseñado por el Moving Picture Experts Group (MPEG), un grupo de la industria que crea estándares técnicos.

Cómo funcionan los MP3

Las canciones guardadas en el formato MP3 ocupan menos espacio que las mismas canciones guardadas utilizando un formato de audio de calidad CD como WAV (más adelante se habla de ello). Los MP3 ahorran espacio de almacenamiento al comprimir los datos del archivo. La compresión de canciones en MP3 implica la eliminación de partes del archivo que no afectan a la experiencia auditiva, normalmente los extremos más altos y más bajos del audio. Como se han eliminado algunos datos, los MP3 no suenan de forma idéntica a su versión con calidad de CD, por lo que se denominan formatos de compresión con «pérdidas». La pérdida de algunos aspectos del audio ha provocado que algunos audiófilos critiquen los MP3 por considerar que perjudican la experiencia auditiva, aunque mucha gente no puede oír la diferencia.

Dado que los MP3 están más comprimidos que los AIFF u otros formatos de compresión sin pérdidas, se pueden almacenar más MP3 que archivos con calidad de CD en la misma cantidad de espacio. Por ejemplo, si la versión con calidad de CD de una canción ocupa 10 MB, la versión MP3 ocupará alrededor de 1 MB (esto puede cambiar en función de la configuración de la codificación de audio).

Tasas de bits y MP3

La calidad de audio de un MP3 (y de todos los archivos de música digital) se mide por su tasa de bits, expresada en kbps. Las tasas de bits más altas significan que el archivo tiene más datos y que el MP3 suena mejor. Las tasas de bits más comunes son 128 kps, 192 kbps y 256 kbps.

Hay dos tipos de tasas de bits que se utilizan con los MP3:

Hay dos tipos de tasas de bits que se utilizan en los MP3: la tasa de bits constante (CBR) y la tasa de bits variable (VBR). Muchos MP3 modernos utilizan la VBR, que hace que los archivos sean más pequeños codificando algunas partes de una canción a una tasa de bits baja y otras a una tasa de bits más alta. Por ejemplo, una sección de una canción con un solo instrumento es más sencilla y puede codificarse con una tasa de bits más baja, mientras que las partes de una canción con una instrumentación más compleja necesitan estar menos comprimidas para capturar toda la gama de sonido. Al variar la tasa de bits, la calidad general del sonido de un MP3 puede mantenerse alta mientras que el almacenamiento necesario para el archivo se reduce aún más.

Cómo funcionan los MP3 con iTunes

Puede que el MP3 sea el formato de audio digital más popular en Internet, pero la tienda iTunes Store no ofrece música en ese formato (más información al respecto en la siguiente sección). A pesar de ello, los MP3 son compatibles con iTunes y con todos los dispositivos iOS, como el iPhone y el iPad. Puedes conseguir MP3 desde:

  • Tiendas de descarga digital como Amazon y eMusic.
  • Copiando canciones desde un CD, dependiendo de tu configuración de conversión de música.
  • Muchos servicios para compartir archivos de música.

Todo sobre los archivos de audio AAC

AAC, que significa Advanced Audio Coding, es un tipo de archivo de audio digital que se ha promocionado como el sucesor del MP3. En general, el AAC ofrece un sonido de mayor calidad que el MP3 y utiliza la misma cantidad de espacio en disco (o menos).

Mucha gente cree que el AAC es un formato patentado por Apple, pero eso es un error. El AAC fue desarrollado por un grupo de empresas, entre las que se encuentran AT&T Bell Labs, Dolby, Nokia y Sony. Aunque Apple ha adoptado AAC para su música, los archivos AAC pueden reproducirse en muchos dispositivos que no son de Apple, como teléfonos con el sistema operativo Android de Google, consolas de juegos y otros.

Cómo funciona AAC

Al igual que el MP3, AAC es un formato de archivo con pérdidas. Para comprimir el audio con calidad de CD en archivos que ocupen menos espacio de almacenamiento, se eliminan los datos que no afecten a la experiencia auditiva -de nuevo, generalmente en el extremo superior e inferior-.Como resultado, los archivos AAC no suenan de forma idéntica a los archivos con calidad de CD, pero en general, suenan lo suficientemente bien como para que la mayoría de la gente no note la diferencia.

Al igual que los MP3, la calidad de un archivo AAC se mide en función de su tasa de bits. Las tasas de bits AAC más comunes incluyen 128 kbps, 192 kbps y 256 kbps.

Cómo funciona AAC con iTunes

Apple ha adoptado AAC como su formato de archivo preferido para el audio. Todas las canciones que se venden en la iTunes Store, y todas las que se transmiten o descargan de Apple Music, están en formato AAC. Todos los archivos AAC que se ofrecen de esta manera están codificados a 256 kbps.

Archivos de audio WAV

WAV es la abreviatura de Waveform Audio Format (formato de audio de forma de onda). Los archivos WAV no están comprimidos y, por lo tanto, ocupan más espacio en el disco que los MP3 o los AAC.

Como los archivos WAV no están comprimidos (lo que se conoce como un formato «sin pérdidas»), contienen más datos y producen sonidos mejores, más sutiles y más detallados. Un archivo WAV suele necesitar 10 MB por cada minuto de audio. En comparación, un MP3 necesita aproximadamente 1 MB por cada minuto.

Los archivos WAV son compatibles con los dispositivos de Apple, pero no se utilizan habitualmente, excepto por los audiófilos.

Archivos de audio WMA

WMA son las siglas de Windows Media Audio. Es el tipo de archivo promovido por Microsoft, la empresa que lo inventó. Es el formato por defecto utilizado en el Windows Media Player, tanto en Mac como en PC. Compite con los formatos MP3 y AAC y ofrece una compresión y un tamaño de archivo similares a los de estos formatos. No es compatible con el iPhone y el iPad.

Archivos de audio AIFF

AIFF significa Audio Interchange File Format. Otro formato de audio sin comprimir, AIFF fue inventado por Apple a finales de los años ochenta. Al igual que WAV, utiliza unos 10 MB de almacenamiento por minuto de música. Como no comprime el audio, AIFF es un formato de mayor calidad preferido por audiófilos y músicos. Como fue inventado por Apple, es compatible con los dispositivos de la marca. Lanzado en 2004, originalmente era un formato propietario. Apple lo hizo de código abierto en 2011. Apple Lossless equilibra la reducción del tamaño del archivo con el mantenimiento de la calidad del sonido. Sus archivos son generalmente alrededor del 50% más pequeños que los archivos sin comprimir, pero con menos pérdida de calidad de audio que con MP3 o AAC.

Archivos de audio FLAC

Popular entre los audiófilos, FLAC (Free Lossless Audio Codec) es un formato de audio de código abierto que puede reducir el tamaño de un archivo en un 50-60% sin reducir la calidad de audio demasiado. FLAC no es compatible con iTunes o dispositivos iOS fuera de la caja, pero puede funcionar con software adicional instalado en su dispositivo.

Archivos de audio que son compatibles con el iPhone, iPad y iPod