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La muerte de la radio HD

by José Antonio Barco Araque

La mayoría de las conversaciones que involucran a la radio de alta definición de alguna manera sustancial tienden a incluir declaraciones como «la radio de alta definición está muriendo», o «la radio de alta definición está muerta», o «¿qué diablos es la radio de alta definición, de todos modos?»

La cuestión es que, dependiendo de a quién se le pregunte, la HD Radio ha estado «muriendo» durante casi tanto tiempo como ha estado viva, lo que significaría que el formato ha estado esencialmente en hospicio durante más de una década.

Si eso es realmente cierto o no es discutible, y si la radio HD está muriendo realmente, en un sentido real y sustancial, es una cuestión enormemente complicada ligada a la demanda de los consumidores, los poderosos intereses comerciales y las regulaciones gubernamentales. Mucho más importante, quizás, desde el punto de vista del consumidor, es si realmente importa si la HD Radio vive o muere.

El nacimiento de un formato que nadie pidió

Cuando la FCC instituyó el cambio de las emisiones de televisión analógicas a las digitales en Estados Unidos, se cumplieron dos propósitos: El ancho de banda OTA se liberó para otros usos, y las emisoras locales pudieron ofrecer programación digital de alta definición.

Puede que la transición haya sido dura para algunos, con algunos ganadores y perdedores en la ecuación, pero no se puede negar la gran diferencia entre una emisión analógica de definición estándar y una emisión digital de alta definición cuando se ve en un televisor de alta definición.

¿Qué tiene que ver esto con la radio de alta definición? Bueno, tiene mucho que ver, y también no tiene absolutamente nada que ver, y ahí está el problema.

El nombre de HD Radio es engañoso

El gobierno federal seleccionó la tecnología IBOC (in-band on channel) de iBiquity como único formato para las emisiones de radio digital en Estados Unidos en 2002, y aunque la primera emisora de radio se digitalizó al año siguiente, la mayoría de los mercados no vieron mucha acción hasta el final de la década.

En ese momento, el público en general estaba muy familiarizado con el cambio digital en la emisión de televisión, y la televisión de alta definición, pero la mentalidad no estaba del todo ahí con la radio HD.

De hecho, todavía hoy existe una gran confusión sobre lo que es exactamente la radio HD, y el nombre no ayuda mucho. A diferencia de la televisión de alta definición, en la que HD significa alta definición , iBiquity ha declarado que HD en HD Radio no significa nada . Es sólo un término de marca, y si bien es cierto que HD Radio puede ofrecer una mayor calidad de audio que la radio analógica, no siempre es así.

La radio HD compite con la radio por satélite

A día de hoy, los consumidores suelen confundir la radio HD con la radio por satélite, y mucha gente que tiene sintonizadores de radio HD ni siquiera se da cuenta, porque las radios HD suelen venir incluidas junto con las radios por satélite y otras funciones en las unidades principales OEM. Una gran parte del problema es que nadie, al menos nadie en el público general, pidió realmente la radio digital.

Entonces, ¿quién lo pidió ? Bueno, iBiquity ciertamente lo hizo, pero su tecnología no se desarrolló en el vacío. La verdadera fuerza impulsora de la radio digital fue la propia industria de la radio, de arriba a abajo, y no debido a ninguna demanda real de los consumidores. Se creó principalmente como un medio para competir con la radio por satélite, sin tener en cuenta las necesidades reales de la base de consumidores, y ha estado luchando -o muriendo, si lo prefiere- desde entonces.

¿Está muriendo realmente la radio HD?

Si se escucha a los defensores de la radio de alta definición, el formato se mantiene fuerte y la base de instalación crece cada año. Y hay algo de verdad en ello. Según Bob Struble, de iBiquity, uno de cada tres coches fabricados en 2013 incluía un sintonizador de HD Radio. Según algunas fuentes, esa cifra aumentó a casi el cincuenta por ciento en 2018.

Eso es estupendo para la empresa que acabó comprando iBiquity, y tal vez incluso para la industria de la radio en su conjunto, ya que los coches son realmente el último bastión del medio. Pero si escuchas a los contrarios, oirás una historia completamente diferente.

La radio por satélite y la funcionalidad Wi-Fi prevalecen

Por ejemplo, el hecho de que GM haya retirado las radios HD de varios vehículos de su gama de 2015, en favor de la funcionalidad 4G-LTE y Wi-Fi con visión de futuro, significa que el fin está cerca para el formato en su conjunto, según los contrarios. La mayoría de los vehículos que incluyen radio por satélite integrada también renuncian a un sintonizador de HD Radio.

La historia real es mucho más complicada que el cuadro de color de rosa pintado por iBiquity, o la fatalidad y la oscuridad propugnada en otros lugares, y todo se vincula de nuevo a donde HD Radio vino y hacia dónde va.

Aunque prácticamente todos los fabricantes de automóviles tienen al menos un modelo con HD Radio, en realidad no se debe a la demanda de los consumidores, y lo más probable es que el hecho de que un coche nuevo lo tenga o no, no va a ser un problema para nadie.

Consumer Reports desestima la radio HD

De hecho, Consumer Reports ha llegado a recomendar que se evite la función, y el conocimiento del público ha aumentado y disminuido a lo largo de los años, en lugar de mostrar un crecimiento continuo. Muchos conductores ni siquiera saben que su coche tiene radio HD, y mucho menos qué es o cómo utilizarla.

A pesar de todo, la radio HD no va a desaparecer pronto. El hecho de que GM decidiera suprimir la función en algunos modelos puede ser una mala señal, ya que la adopción del formato por parte de los consumidores está intrínsecamente ligada a la compra de coches nuevos, pero la base general de instalaciones siguió aumentando después de esa decisión.

También hay un montón de radios HD en la naturaleza ya, y GM es sólo un fabricante de automóviles en un vasto mar que, en este momento, sigue siendo digital. Y a pesar de los retos a los que se ha enfrentado el formato, y de los que seguirá enfrentándose, es posible que salga adelante.

El camino de la radio de alta definición

Si la radio de alta definición tiene un camino difícil por delante, al menos en parte se debe al hecho de que la propia radio de difusión puede estar en peligro de desaparecer de los salpicaderos de los coches y camiones nuevos.

La muerte de la radio del coche se ha proclamado en voz alta y repetidamente durante los últimos años, algunos OEM se han comprometido a eliminar las radios AM/FM por completo, y otros han enterrado la funcionalidad del sintonizador de radio de sus unidades principales en oscuros submenús en favor de otras fuentes de audio más modernas.

Se exagera la muerte de la radio HD

Sin embargo, los rumores de la muerte de la radio del coche, y la muerte de la radio HD con ella, pueden haber sido exagerados. Puede que los fabricantes de automóviles sigan avanzando hacia coches más conectados, con características como la conectividad 4G-LTE y Wi-Fi, pero la industria de la radio tiene un gran interés en mantener la cuota de audiencia manteniendo los sintonizadores AM/FM en las unidades principales, e iBiquity ha mostrado su disposición a lo largo de los años a presionar a los OEM para que esos sintonizadores sean digitales.

Así que, te guste o no la radio HD, o incluso sepas o te importe lo que es, las probabilidades de que tu próximo coche la tenga son parejas. Si lo tiene, consulta la lista oficial de emisoras, y quizá encuentres algo en tu zona que te guste. Y si no la tiene, bueno, probablemente podrás seguir escuchando tu emisora de radio HD favorita a través de la radio por Internet, o incluso en tu coche con la aplicación de radio adecuada.

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