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Cómo hacer combustible para el coche en casa

by Martin Ezquerro Mesa

  • Antes de empezar
  • Fabricación de etanol
  • Obtención de materia prima para producir alcohol carburante
  • Fabricación de biodiésel
  • Obtención de materia prima para producir biodiésel

Aunque es posible fabricar tanto etanol como biodiésel en casa, y muchos preparadores actuales lo hacen o tienen el equipo listo para hacerlo si sucede lo peor, hay muchas implicaciones logísticas, regulatorias y de seguridad que debes considerar antes de comenzar la producción.

Tanto si sólo buscas un combustible alternativo, como si te pasas el día pensando en diversos escenarios apocalípticos, sólo hay dos opciones reales que funcionan con la tecnología que ya tenemos en nuestros coches y camiones. El etanol es el principal sustituto no petrolero de la gasolina, y el biodiésel es la alternativa al gasóleo que se puede utilizar en un motor diésel sin apenas modificaciones.

Hay que tener en cuenta que probablemente no vas a ahorrar dinero haciendo etanol o biodiésel en casa, frente a la compra de gasolina o petrodiésel en una gasolinera, a menos que tengas la materia prima disponible de forma gratuita.

Antes de empezar

En términos de tecnología, hacer combustible en casa requiere muchos conocimientos, experiencia y materias primas potencialmente caras, pero la tecnología es bastante básica. Para fabricar alcohol carburante se necesita un alambique, y para fabricar biodiésel se necesitan productos químicos como el metanol y la lejía, pero no hay una tecnología real de la que hablar, aparte de algún método para probar el producto final.

El proceso de fabricación de etanol en casa es exactamente el mismo que el de la fabricación de licor de luna, por lo que hay preocupaciones regulatorias similares. Si simplemente monta un alambique en su patio trasero, especialmente si su operación es lo suficientemente grande como para bombear cualquier cantidad útil de combustible de etanol, podría acabar teniendo problemas con los federales. Por ejemplo, si planea producir más de 10.000 galones de alcohol carburante en un año natural en Estados Unidos, la Oficina de Impuestos y Comercio del Alcohol y el Tabaco le exige que obtenga una fianza.

Independientemente de la cantidad de alcohol carburante que produzca, también está obligado a desnaturalizarlo o hacerlo no apto para el consumo humano, añadiendo una sustancia como queroseno o nafta. Esto es lo que diferencia legalmente al alcohol carburante del tipo de alcohol que se bebe, aunque a veces es posible purificar el alcohol desnaturalizado mediante un proceso similar al utilizado para destilar el alcohol en primer lugar.

La normativa específica para la producción y desnaturalización del alcohol carburante está disponible en la Oficina de Impuestos y Comercio del Alcohol y el Tabaco. En otros países la normativa varía o no existe, por lo que es importante comprobar la legislación local antes de iniciar un proyecto de este tipo.

La otra diferencia principal entre la destilación de moonshine y la de fuel es que el etanol destinado a combustible tiene que tener una graduación mayor que la mayoría del etanol destinado al consumo humano. Se puede conseguir un contenido de agua adecuadamente bajo mediante múltiples pases de destilación, pero también existen filtros capaces de eliminar el contenido de agua del alcohol carburante. De hecho, algunas personas que utilizan etanol en sus vehículos emplean filtros en línea para separar el agua y la suciedad que el etanol -que actúa como disolvente- desprende del depósito y los conductos de combustible.

Cómo hacer etanol en casa

El proceso específico de fabricación de fuel es similar al de cualquier tipo de alcohol. Comienza con una materia prima, que puede ser cualquier cosa, desde el maíz y el trigo (típicamente utilizado para hacer bourbon), a la hierba de conmutación o alcachofas de Jerusalén. La materia prima se utiliza para hacer un macerado que fermenta los azúcares y almidones en alcohol, que luego se pasa por un alambique.

La forma más eficaz de producir alcohol carburante es utilizar un alambique de columna, ya que en un alambique de olla hay que realizar 10 o más pasadas para conseguir un grado suficiente. Esto no sólo es ineficiente desde el punto de vista energético, sino que también supone una mayor pérdida de etanol, ya que se pierde una parte en cada pasada.

Obtención de materia prima para producir alcohol carburante en casa

El mayor problema para fabricar alcohol carburante en casa -ya sea ahora o en un hipotético futuro apocalíptico- es la materia prima. Para crear un puré que se pueda destilar en alcohol carburante, se necesita algún tipo de grano u otro material vegetal en gran abundancia. Si tienes una granja en funcionamiento, una opción posible es tomar maíz u otros granos que hayas cultivado o cosechado, utilizarlos para crear un puré y luego usar el material sobrante para alimentar al ganado.

La otra opción es cultivar una cosecha específicamente para su uso en la producción de alcohol carburante. El maíz es actualmente el principal cultivo utilizado para la producción de etanol en Estados Unidos, y cada acre dedicado a este uso es capaz de producir unos 328 galones de etanol cada año. Otros cultivos, como el switchgrass, tienen el potencial de ser mucho más eficientes. Según el Departamento de Energía de EE.UU., el rendimiento de la hierba de conmutación ha superado los 500 galones por acre, y en condiciones ideales podría producir más de 1.000 galones de etanol por acre de hierba de conmutación.

Si no se dispone de superficie para cultivar maíz, pasto varilla, remolacha azucarera o cualquier otra cosa, fabricar alcohol carburante en casa no será un proyecto viable.

Cómo hacer biodiésel en casa

En primer lugar, es importante diferenciar entre el aceite de cocina y el biodiésel. El aceite de cocina, el aceite vegetal puro (SVO), el aceite vegetal de desecho (WVO) y otros productos similares de origen animal son capaces de alimentar un motor diesel, pero no son biodiesel. Mientras que el aceite de cocina, el SVO y otros materiales similares simplemente se recogen y se utilizan como combustible, el biodiésel se altera para hacerlo químicamente similar al petrodiésel.

Aunque puede recoger aceite vegetal usado, o aceite de cocina, de los restaurantes locales y utilizarlo en su coche, es posible que tenga que modificar su motor diesel para hacerlo. Una vez realizadas las modificaciones adecuadas, el proceso de «fabricar» combustible a partir del aceite de cocina es extremadamente sencillo. Para hacer que el aceite de cocina usado sea apto para su uso como combustible, todo lo que hay que hacer es filtrar las partículas.

La fabricación de biodiésel a partir de SVO o WVO es más complicada, e implica «craquear» la estructura química de las grasas o aceites utilizando metanol y lejía. El proceso no es especialmente difícil, pero es importante tomar las precauciones necesarias, ya que tanto el metanol como la lejía son sustancias tóxicas.

El proceso de fabricación de biodiésel a partir de SVO, en términos muy básicos, comienza con el calentamiento del aceite. A continuación, se mezclan cantidades precisas de metanol y lejía y se añaden al aceite, lo que facilita un proceso químico conocido como transesterificación. El resultado de este proceso es que se obtienen dos productos: el biodiésel y la glicerina, que se separa y se deposita en el fondo de la mezcla. Finalmente, el biodiésel tiene que ser lavado y secado antes de estar listo para su uso.

Obtención de materia prima para producir biodiésel en casa

Lo mejor del biodiésel es que se puede fabricar a partir de una gran variedad de aceites vegetales y grasas animales, e incluso se puede obtener materia prima gratuita de los restaurantes locales. El proceso de obtención de la materia prima es tan sencillo como ponerse en contacto con los restaurantes locales, preguntar si se puede disponer de sus residuos de aceite de cocina y, a continuación, encontrar la forma de transportarlo a casa.

Si no se dispone de una fuente de aceite de cocina usado, el tema de la obtención de materia prima para fabricar su propio biodiésel se complica. Aunque técnicamente se puede convertir cualquier tipo de SVO en biodiésel, comprar aceite vegetal para este fin específico no es barato.

La otra opción es fabricar tu propio aceite vegetal, lo que requiere una prensa adecuada, pero entonces te encuentras con el problema de obtener la materia prima para crear el aceite – como las semillas de girasol de aceite negro – que tendrías que comprar o cultivar tú mismo. Todo lo cual es definitivamente posible, especialmente en un hipotético apocalipsis zombi u otra situación de tipo SHTF, después de que se agoten otros recursos. En el aquí y ahora, es menos factible económicamente.

Fuente:

  • The Cornel Chronical. El combustible de etanol procedente del maíz es calificado de «quema insostenible de alimentos subvencionados» en un análisis del científico de Cornell
  • Image Gallery Gateway. K. Vogel, Universidad de Nebraska. Balas de Switchgrass de un campo de 5 años en el noreste de Dakota del Sur en 2005

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